Para los combatientes extranjeros, Ucrania ofrece propósito, camaradería y una causa.

 Para los combatientes extranjeros, Ucrania ofrece propósito, camaradería y una causa.

Michael Ferkol, quien una vez se desempeñó como especialista en suministros en batallones de ingenieros en el Ejército de EE. UU., estaba en Roma estudiando arqueología cuando escuchó el llamado del presidente ucraniano a combatientes extranjeros.

En cuestión de días, dijo Ferkol, se presentó en una oficina de reclutamiento militar en la ciudad de Lviv, en el oeste de Ucrania, con la esperanza de ser contratado como paramédico de primera línea.

«Les dije que quería clasificar a los pacientes», dijo el joven de 29 años, que no tiene experiencia en combate. «Había un chico finlandés allí también, y dijo: ‘Solo quiero matar rusos'».

Ucrania ha establecido una legión «internacional» para personas del extranjero y el presidente Volodymyr Zelenskiy ha instado públicamente a los extranjeros a «luchar codo con codo con los ucranianos contra los criminales de guerra rusos» para mostrar su apoyo a su país. La semana pasada, Zelenskiy dijo que más de 16.000 extranjeros se habían ofrecido como voluntarios, sin especificar cuántos habían llegado.

Algunos combatientes extranjeros que llegan a Ucrania dicen que les atrae la causa: detener lo que ven como un ataque no provocado en un enfrentamiento único entre las fuerzas de la democracia y la dictadura. Para otros, muchos de ellos veteranos de Irak y Afganistán, la guerra de Ucrania también ofrece la oportunidad de usar habilidades de combate que sentían que sus propios gobiernos ya no apreciaban.

Reuters entrevistó a 20 combatientes extranjeros u otras personas involucradas en el esfuerzo, y algunos dijeron que Ucrania está luchando para examinarlos, equiparlos y desplegarlos.

Y junto con los veteranos de guerra curtidos en la batalla, llegan personas con poca o ninguna experiencia de combate, lo que ofrece un valor limitado en una zona de guerra bajo el bombardeo constante y aterrador del ejército ruso. Un hombre que se identificó como veterano militar británico se refirió a estos reclutas como «cazabalas».

Un alto funcionario ucraniano en Lviv involucrado en el procesamiento de voluntarios extranjeros recién llegados, Roman Shepelyak, dijo que el sistema para recibir, entrenar y desplegar combatientes extranjeros aún estaba en pañales y que el proceso se suavizaría en los próximos días. El Ministerio de Defensa de Ucrania se negó a comentar.

Rusia lanzó su invasión de Ucrania el 24 de febrero, calificándola de «operación especial» para desmilitarizar Ucrania y capturar a nacionalistas peligrosos. Las fuerzas armadas de Ucrania están muy superadas en número por las de Rusia, pero han montado una resistencia significativa.

Entre los que han llegado para luchar por Ucrania se encuentran decenas de ex soldados del Regimiento de Paracaidistas de élite del ejército británico, según un ex soldado del regimiento. Pronto le seguirían cientos más, dijo. Reuters no pudo corroborar esos números.

A menudo denominado Paras, el regimiento ha servido en los últimos años en Afganistán e Irak. “Todos están altamente, altamente capacitados y han estado en servicio activo en numerosas ocasiones”, dijo el exsoldado del regimiento. La crisis de Ucrania les dará propósito, camaradería y «la oportunidad de hacer lo que se les da bien: pelear».

Michael Ferkol dijo que había muchas personas con ascendencia ucraniana en su ciudad natal, Chicago. Quería ir a Kiev, la capital, «y ayudar».

«Estoy un poco nervioso, para ser honesto», dijo, mientras se abría paso entre la multitud de refugiados en la estación de tren de Lviv el sábado, con la esperanza de abordar un tren hacia la línea del frente. «Pero al mismo tiempo, no se trata de mí. Se trata de las personas que están sufriendo».

‘TENER UN ARMA VIAJARÁ’

Para algunos, viajar a Ucrania, incluso desde países lejanos, fue la parte fácil. Aquellos que no habían traído chalecos antibalas, cascos y otros equipos estaban luchando por conseguirlos en Ucrania, según varios combatientes con los que habló Reuters.

Algunos veteranos compartían información sobre equipos y logística a través de grupos de Facebook o WhatsApp solo por invitación con nombres como «Have Gun Will Travel». Estos grupos contienen pedidos de equipos, como chalecos antibalas y gafas de visión nocturna, o para veteranos extranjeros que son francotiradores o que pueden entrenar a los soldados ucranianos en el uso de armas sofisticadas que envían los países occidentales.

Con una gran movilización de hombres ucranianos en marcha, el país tiene muchos combatientes voluntarios. Pero hay una escasez de especialistas que sepan cómo usar los misiles antitanque Javelin y NLAW, que los soldados profesionales entrenan durante meses para usar correctamente.

Incluso aquellos con experiencia en combate podrían tener dificultades en las zonas de guerra de Ucrania, advirtió un exsoldado británico, que pidió ser identificado por su apodo, Kruger. Dijo que había servido en Afganistán y entrenado a otros soldados.

«Si estás aquí como turista de guerra, este no es el lugar para ti», dijo. «Las realidades de la guerra, si te diriges al frente, serán bastante abrumadoras».

Muchos de los que llegan a Lviv terminan en las oficinas semifortificadas de la administración regional de Lviv, donde Shepelyak revisa su documentación. Dirige el departamento de asistencia y cooperación técnica internacional de la región. Reconoció que el sistema para procesar a quienes se ofrecen a pelear aún estaba en pañales.

El viernes, cuando Reuters visitó, seis extranjeros aparecieron en la oficina de Shepelyak, incluido un veterano militar polaco llamado Michal y un holandés gigante y muy tatuado llamado Bert. Ambos hombres se negaron a dar sus nombres completos.

Cada día llegaban más extranjeros, dijo Shepelyak a Reuters. «Si tienen tal deseo y persuasión de servir a un país extranjero, importa. Son importantes».

Shepelyak dijo que revisó su documentación, pero no su experiencia de combate, que se evaluó en una base militar en las afueras de Lviv, donde fueron enviados a continuación. Agregó que a los reclutados en el ejército ucraniano se les pagaría en línea con otros soldados.

Otros combatientes extranjeros dijeron a Reuters que estaban pasando por alto los procesos formales y se dirigían directamente al frente oriental, con la esperanza de obtener armas y órdenes del ejército ucraniano a su llegada.

SALIDAS RETRASADAS

Los problemas logísticos han llevado a algunos combatientes a retrasar su llegada.

Anthony Capone, un rico empresario de la salud en la ciudad de Nueva York, dijo que está proporcionando fondos para cientos de ex soldados y paramédicos que quieren ir a Ucrania. Pero dijo que había retrasado su partida «para darle al ejército ucraniano otra semana para mejorar su proceso de alistamiento para aquellos que ingresan al cuerpo de voluntarios».

Hasta ahora, según Capone, solo un «pequeño número» había llegado a la vecina Polonia. Capone había publicado en LinkedIn su mensaje ofreciendo financiación, pensando que 10 o 15 personas responderían. «En este momento, estoy en alrededor de 1,000», dijo.

Capone agregó que solo estaba financiando a ex soldados cuyas credenciales militares podía verificar, o paramédicos que actualmente trabajaban en un entorno de trauma de emergencia.

Alrededor del 60% de los que habían estado en contacto eran estadounidenses y el 30% europeos, y el resto provenía de al menos 25 países tan lejanos como Colombia, Japón y Jamaica, dijo Capone.

La mayoría eran ex soldados; el resto eran médicos de emergencia o enfermeras de cuidados intensivos. Están dispuestos a «defender un país que nunca han visitado», dijo Capone, especialista en teoría del aprendizaje computacional.

El gobierno de EE. UU. ha disuadido a los ciudadanos de viajar a Ucrania para combatir a las fuerzas rusas. Algunos países han emitido advertencias más fuertes, incluida Gran Bretaña. Otros, como Canadá o Alemania, han despejado el camino para que sus ciudadanos se involucren.

UNA CONEXIÓN EN KIEV

En el centro de Lviv el jueves, un corpulento canadiense de habla rusa, que se identificó solo como Sig, arrojó bolsas de equipo en la parte trasera de una minivan que había comprado en Polonia y condujo a Lviv.

Llevaba un chaleco antibalas erizado de herramientas médicas y dijo que normalmente trabajaba como paramédico civil.

Otro del equipo de cuatro miembros de Sig era un estadounidense que dijo que nació en la ex república soviética de Georgia y que había luchado contra los rusos «durante generaciones».

En las bolsas de Sig había cientos de kilogramos de equipo, incluidos suministros médicos y raciones militares conocidas como MRE, o comidas listas para comer. Sig dijo que su equipo planeaba ayudar a entrenar a voluntarios ucranianos en Lviv durante un día, antes de dirigirse directamente al frente.

«Tengo una conexión en Kiev que nos ayudará», dijo.

De pie frente a la taquilla de la estación de Lviv el domingo había un grupo de hombres británicos con uniforme militar, esperando un tren a Kiev. Estaban muy animados, a menudo intercambiando puños y apretones de manos con refugiados ucranianos que les agradecían por luchar por su país.

Fueron dirigidos por Ben Grant, un fornido inglés de Essex, quien dijo que había servido en los Royal Marines de Gran Bretaña y acababa de completar una temporada como asesor de seguridad en Irak. No estaba claro si sus hombres se desplegarían de forma independiente o como parte de una unidad ucraniana.

De los soldados ucranianos, Grant agregó: «Parecen fuertes, realmente fuertes. Estoy más que feliz de luchar junto a ellos».

(Esta historia se volvió a archivar para eliminar palabras sueltas en el encabezado).

Información de Andrew RC Marshall en Lviv, Ucrania; Información adicional de Jacqueline Thomsen y Phil Stewart en Washington, DC, y Shariq Khan y Medha Singh en Bangalore. Editado por Cassell Bryan-Low

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